by Gillian Arigho 

Empathy, Altruism and Everything in Between

Should we strive to be empathetic, altruistic or both? Are some people born more empathetic than others? Can we learn to be altruistic? Is one better than the other?  If you’re not used to reading about the ins and outs of sympathy, empathy, pity, compassion and altruism (and I am by no means an expert), buckle your seatbelts because we’re about to embark on the Idiot’s Guide* to all of the above.

*Written by an Idiot, that is.

Pity vs Sympathy: Is there a difference?

Let’s start by addressing some things people associate with empathy. Pity and sympathy are of the same vein – it is a sense of sorrow or discomfort evoked by someone else’s misfortune. Even though they denote the same response to a situation, in the English language the term “pity” is seen as a bit colder than “sympathy”. Pity is often viewed as feeling sorry for someone who is suffering pathetic or lowly circumstances, e.g. a person experiencing homelessness. Sympathy, meanwhile, is seen as more of a comforting or reassuring sorrow to share with another, like the death of a loved one. In both, you can gauge how someone is feeling – even though you might not have experienced that specific hurt yourself – and feel sorry for them. So, while they’re linguistically synonymous, they would be used in different contexts due to cultural factors. 

Empathy and Compassion

Empathy, on the other hand, refers to the capacity to feel what another is feeling. It is the sharing of an emotional experience that is sad, joyous or otherwise. Though not tethered to any one emotion, empathy is most often employed in reference to the suffering or sorrow of someone else. To understand their feelings, the emotions that may be swirling inside them, the situation they’re in and the implications it may have on their present or future. Empathy is generally described as having two parts; cognitive and affective. Cognitive empathy is the ability to understand and identify with what someone is experiencing. This is the “being able to place yourself in someone else’s shoes” side of it. Affective empathy is when their situation elicits an emotional response from you, i.e., you are affected by it. It could be tearing up or feeling anger towards what happened to them.

Compassion extends beyond the aforementioned. It stems from all of the above, but  urges an individual to take action and reduce someone else’s pain or strife. As a result, compassion is often a driver for change and motivator of altruism. Altruism, boiled down to one sentence, is selfless behavior often prompted by feelings of compassion, empathy, sympathy and so on (but we’ll talk more about that in a moment). Equally, someone can feel compassion and not act on it, and altruism isn’t always a by-product of compassion. 

It is important to recognise just how powerful compassion and empathy are. They have the ability to change social structures, cultural norms and more. By leading other individuals to feel compassion for disadvantaged people or communities, it promotes a tendency to help those people/members of those groups, as well as promotes positive attitudes toward their community as a whole. This means that, when it comes to battling dicrimination and prejudice, compassion and empathy are catalysts for change. An example that springs to mind is how Princess Diana was a fundamental in battling the stigma facing those affected by HIV/AIDS. Diana, a much loved public figure, was photographed shaking hands with HIV positive patients. In doing this, she dispelled the dangerous misconception that HIV could be transmitted through touch alone – a falsity that caused social outcasting of those diagnosed with the virus. In a simple, single compassionate act, she changed the discourse around a then-controversial subject toward a more positive and hopeful light.

Conversely, if our empathy extends to dangerous wrongdoers it will benefit the wrongdoer and, resultantly, may endanger the welfare of others. A random example could be protecting the identity of someone who committed a crime. They tell you about their hard start in life that led them to do such a thing and how they’re too young to go to prison. By not turning them in, the empath may unintentionally be hurting others. So, in rare and extreme circumstances, empathy and compassion could also threaten the objective of altruism, which promotes striving for the good of all others. 

True Altruism

The word “altruism” stems from the French word altruisme, and serves as the antonym of egoism. The term was coined by French philosopher Auguste Comte and its basic principle is that no one has the right to exist for their own sake. Service to others is the only justification of our existence, and that self-sacrifice is his highest moral duty. True altruism is to do something in favour of someone else, to no benefit of yourself, with there never being an intention to benefit yourself, and at a cost to yourself. It means you would help anyone and everyone – not just people you know. You would risk your life for someone else’s safety, go hungry to feed them or go cold to keep another warm. There is no “I” in a situation – it is all about the betterment of the other person(s). Jesus Christ is often used as an example of a truly altruistic individual. However, because humans have an ego, many argue we cannot overcome that hardwiring and achieve true altruism.

Egoistic motivation to help doesn’t simply mean that people do good things just to make themselves feel better. For example, someone might be inclined to help someone in distress because it will prevent them feeling bad about themselves or tarnishing their representation in front of others. On the other hand, doing a good deed may be performed in order to gain approval from others. Or, a highly empathetic person may feel compelled to help the distressed person as it would lessen their own levels of sadness or distress caused by that situation. The ego itself is a topic for another day, but the main point is that we have a lot of subconscious reflexes that are in place to protect and stroke our own.

Attainable Altruism

So, if true altruism is impossible for us to reach, what can we do? Quite simply, we can try to implement altruistic behaviours in our daily lives as much as possible. In order for an action to be deemed altruistic, we have to look at the aims versus the outcomes of the action/behaviour. If you do something to benefit someone else and for that reason alone, your aim was altruistic. If you get a “Helper’s High” as a result of it, that good feeling is secondary to your intention. Arguably, all altruistic acts result in the doer having some amount of satisfaction or pride, be it major or minute. Therefore, an act should not be written off as selfish simply because it includes some inevitable element of validation. 

Likewise, if you do something only to make yourself feel better, to prevent shame or to gain admiration, then your intention does not align with altruism. Fundamentally, there is a difference between the average Joe Bloggs getting a Helper’s High from shepherding an old lady across the road, versus a politician latching onto her arm and parading her in front of cameras. Yes, the woman gets across the road safely in both circumstances, but she and her safety were central to only one of these stories.

How to Improve your Empathy Reflex:

  • Take up a new hobby or skill that is outside your comfort zone. When we experience being a newbie again it humbles us, and humility is key to empathy. 
  • Follow Instagram accounts belonging to people of other genders, races, religions etc. and gather an insight on what it means to be them.
  • Join forces for a shared cause. When you join a group of people who are empathetic toward another (children, the elderly, the infirm, animals and so on) you are given more chances to connect.
  • Pick up a book or two on the subject. Or, pick up a fiction novel with a complex character to test out your ability to empathise. If they were a real person how would you support them? Choose novels with narrators who are unlike yourself, or books written by authors who lived a very different life to your own. 
  • Look inward and examine any biases you hold. Don’t beat yourself up about it – we all have them. Whether we decide to overcome them or not is the difference. Look at how your prejudices, as mild as they may be, limit your willingness to understand another person.
  • Ask open-ended questions. In giving someone space to interpret a question their answers will vary greatly. This may offer a glimpse into their feelings and what they may be going though.
  • Evaluate other people’s behaviours and try to understand why they act that way. If someone spends their whole evening scrolling on their phone it may be escapism rather than sheer laziness.

How to Engage in Altruism:

  • Stand up for others who need support. Don’t back away from an opportunity for betterment. 
  • Take altruism into account when choosing a career path. Aim to find one that either helps a cause, one that gives you enough money to financially support a cause or, contrarily, a career that allows enough free time so you can volunteer for a cause. 
  • Be proactive and purposeful with your action. If donating money, make sure it’s to a viable cause. When volunteering, be active in improving a situation. Bring what you have to the table.
  • Advocate for stigmatised or disadvantaged groups. If, for example, you’re a woman with no kids it could be as simple as backing paid paternity leave. If you identify as a straight individual, advocate for LGBT+ rights.
  • Amplify other voices. Sometimes the most effective way to be altruistic is to support whoever is taking the stage. Don’t drown out their message with your own. Remember, you’re not the central character in altruism – everyone else is.
  • Praise people for what they do right over punishing them for what they do wrong. Criticising someone for falling short is counterproductive.
  • Perform a Random Act of Kindness. Pay a coffee forward, compliment someone, offer your seat on a crowded bus.
  • Do no harm. If you cannot be proactively altruistic, at least be neutral. Do not partake in activities that counter goodness, kindness or generosity.

So what should we strive to be? 

Needless to say, pity, sympathy, empathy, compassion and altruism often blur and overlap. Understanding all of the ifs, buts and contradictions can be a bit laborious but the main takeaway is this: maximise your positive impact on others. We should promote altruism in our ego-centric society because the chance of us sabotaging ourselves entirely for the good of another is low (unless you are a true altruist which, again, controversial). Equally, those who are strong empaths should focus on channelling their emotional energy into action, but not to the point of self flagellation or sacrifice. We need to take the foot off the “individualism” pedal and view ourselves more like bees part of a hive. We need each other; now more so than ever. Do good for the sake of those around you and the world you live in. If the outcome of your empathy and altruistic intention makes you feel good, bask in that warm glow. There is no harm done.

Another byte:

I know I didn’t answer the question of why some people seem to be more altruistic than others – I truly feel this article is mind-melting enough. You can, however, check out Abigail Marsh’s brilliant Ted Talk on the subject here.

12 Comments
  1. Parbriz Alfa Romeo 8C

    Good write-up. I definitely appreciate this website.
    Keep writing! https://parbrizeladomiciliu.ro/parbriz-bmw-z4.html

  2. Parbriz Volkswagen

    Hi there to every one, the contents present at this website are really amazing
    for people knowledge, well, keep up the nice work fellows. https://parbriz-auto-bucuresti.ro/parbriz-mercedes-s_class.html

  3. душова кабіна розміри

    Я не мог/не мог удержаться/воздержаться от комментариев.

    Хорошо написано! вещь, о которой нужно
    знать. Я говорю вам, что я определенно/определенно получаю раздражение/раздражение, в то время как люди
    думают о заботах, о которых они явно не знают.
    Вы сумели попасть в самую точку а
    также определили все это без побочного эффекта/побочных эффектов, люди
    могут/могли бы принять сигнал. Будет вероятно вернуться,
    чтобы получить больше. Спасибо|
    Я искренне восхищен читать этот веб-страница сообщения,
    которые несут много ценных данных, спасибо за предоставление
    таких данных.|
    Вы фактически сделать это появляются так легко вместе с представления но Я нахожу
    эту тему/материю, чтобы быть действительно/на самом
    деле чем-то что я думаю я мог ни в
    коем случае понял. {Это вроде как чувствуется|Такое чувство,|Это кажется мне слишком {сложным/сложным} и {очень/чрезвычайно} {широким/широким/обширным|большим|обширным/огромным}.
    {Я|я} {взглянуть|просмотр|посмотреть} {вперед|вперед} {для|НА|В|В} {в следующем|последующем} {сообщение|отправить|опубликовать|мириться}, {я|я} {стараться|пытаться} получить {висеть|держаться|хвататься|цепляет|мотаться} его!|
    {Отличная доставка|невероятные очки|Туш}.
    {Великие|выдающиеся|твердые/здравые} аргументы.
    Продолжайте в том же духе {удивительное/хорошее/великое}
    {усилие|работа/дух}.|
    Я {действительно/действительно}
    наслаждаюсь дизайном и макетом вашего {блога|сайта/веб-сайта}.

    Это очень легко для глаз, что делает его гораздо более
    приятным для меня, чтобы приходить сюда
    и навещать чаще. Вы наняли {дизайнера/разработчика} для создания своей темы?
    {Отлично|великолепно|потрясающе|исключительных|задолженности|превосходным} работы!|
    {Невероятное|смешное|выдающееся|вдохновляющее|потрясающее} {квест/история} там.

    Что {произошло|случилось после?
    {Удачи|спасибо/берегите себя}!|
    {всегда|все время/постоянно/непрерывно/каждый раз} я читал меньшие {статьи|посты/статьи или обзоры/содержание} {которые/которые } {также/также} проясняют их мотив, и это также происходит с этой {статьей|постом|фрагментом письма|абзацем}, который я читаю
    {здесь|в этом месте|в это время/сейчас}.|
    {Вы должны|Вы должны/вам нужно} {принять
    участие/быть частью} конкурса на один {из лучших/из величайших|из
    лучших|из самых качественных|из самых полезных} {блоги|сайты/сайты} {в интернете|в интернете|в сети/онлайн}.
    {Я буду|Я собираюсь|я, безусловно,
    буду/я собираюсь} {рекомендовать/настоятельно рекомендую} {этот сайт|этот сайт|этот блог/этот веб-сайт}!|
    {Я был/я} {очень доволен|чрезвычайно
    доволен|очень доволен|очень счастлив|более чем счастлив/взволнован} {найти|открыть/раскрыть} {этот сайт|этот сайт|этот отличный сайт/эта страница}.
    {Я хотел|хочу|мне нужно} спасибо {для|на} время {этого|только для
    этого|благодаря этому|этим} {замечательный|фантастическим} читать!!
    Я определенно {наслаждался|любил|ценил|любил/смаковал/действительно любил}
    каждый {маленький кусочек|бит/часть} этого
    {и я/и я также} есть у вас
    {закладки/сохраненные как любимые/помеченные книгой/помеченные книгой/сохраненные в избранное}
    {чтобы проверить|увидеть/посмотреть на} новые
    {вещи|вещи/информацию} {на Вашем/в
    вашем} {блоге|сайте|веб-сайте/сайте}.|
    {Сладкий/замечательный} блог!
    Я нашел его во время {просмотра|серфинга/поиска} в Yahoo
    News. Есть ли у вас какие-либо {советы|предложения} о том, как попасть в список Yahoo News?
    Я уже давно пытаюсь, но, кажется, так и
    не добрался туда! {Спасибо|Большое спасибо|ценю это|Ура|Спасибо}|
    {Великий|замечательный|фантастический|великолепный/превосходный} {сайт|веб-сайт/веб-сайт}.
    {Много|много|много} {полезно/полезно} {информация/информация} здесь.

    {Я/Я} посылаю его {некоторым/нескольким/нескольким} {приятелям|приятелям/друзьям} и {также/дополнительно} делюсь
    вкусным. И {конечно/очевидно|естественно/конечно}, {спасибо/спасибо} {за ваши|на Ваших|в ваших/ваших} {усилия/пот}!|
    {отличный|замечательный|фантастика|великолепный|прекрасный} {сообщение|отправить|опубликовать|мириться}, очень познавательно.
    {Мне интересно/мне интересно/я размышляю} почему {другие/противоположные}
    {эксперты/специалисты} этого сектора {не/не} {осознают|понимают|замечают}
    это. Вы {должны/должны} {продолжать/продолжать} свое письмо.
    {Я|я} {точно|уверенно}, {ты|вы} {огромный|уже многие} читателей’ база!|
    {Великий|чудесный|фантастический|великолепный/ превосходный} удар !

    Я {хочу/хотел бы} ученик, пока вы вносите изменения в свой
    {сайт/веб-сайт/веб-сайт}, как {могу/могу} я подписаться на блог {сайт/веб-сайт|веб-сайт}?
    Счет {помог/помог} мне заключить приемлемую сделку.
    Я был {крошечный/немного} немного знаком
    с этой вашей трансляцией {предоставленной/предложенной} яркой ясной {концепцией/идеей}|
    {отличный|замечательный|фантастика|великолепный|прекрасный} {проблем|очков}, в целом, вы {просто|просто} {победил|получил|получил} {а {логотип|эмблема|абсолютно} новое|новый} читатель.

    Что {может|может|Может|будет} вы {советуем|рекомендуем} {относительно|О} ваш {сообщение|отправить|опубликовать|мириться} {что
    вы|что вы просто, что вы просто}
    сделать {несколько|некоторые} дней
    {назад|в прошлом}? Любой {уверенный/положительный/определенный}?|
    Вы не возражаете, если я процитирую {пару/несколько} ваших {постов/статей}, пока я предоставляю кредит и источники обратно на вашу
    {веб-страницу|сайт|веб-сайт|блог/Блог}?

    Мой {блог-сайт|веб-сайт|блог}
    находится в {той же|точно такой же} {области интересов|нише}, что и ваш,
    и мои {посетители|пользователи}
    будут {безусловно|определенно|искренне|действительно|действительно} извлекать выгоду из {большого количества|некоторой} информации, которую вы
    {представляете/предоставляете} здесь.

    Пожалуйста, дайте мне знать,
    если это {хорошо|Хорошо|хорошо} с вами.

    {С уважением|большое спасибо|ценю это|Ура|Спасибо|Большое спасибо|Спасибо}!|
    Имея так много {контента и статей/письменного контента/контента}, вы когда-нибудь сталкивались с какими-либо {проблемами|проблемами} плагиата или
    нарушения авторских прав {нарушения|нарушения}?

    Мой {сайт|сайт/блог} имеет много {совершенно уникального/эксклюзивного/ уникального} контента, который я либо {написал/создал/написал} сам
    ,либо передал на аутсорсинг, но он {выглядит/появляется/кажется}, многие из них появляются по всему {интернету|интернету} без моего {согласия|разрешения|разрешения}.
    Знаете ли вы какие-либо {решения|методы|методы|способы}, которые помогут {защитить|уменьшить|остановить|предотвратить}
    контент от {сорванного|украденного}?
    Я бы {конечно|определенно/искренне/по-настоящему/по-настоящему} оценил это.|

  4. Luneta Bugatti Veyron Grand Sport Eb 16.4

    Its like you read my mind! You appear to know a lot about this, like you wrote
    the book in it or something. I think that you can do with a few pics to drive the
    message home a little bit, but other than that, this is fantastic blog.
    A great read. I will certainly be back. https://parbrize24ore.ro/oferta-parbrize.php?an=2011&produs=geam+lateral&marca=FIAT&model=500+C+%28312_%29+&foto=parbriz-fiat.png

  5. Luneta Bugatti Veyron Grand Sport Eb 16.4

    Its like you read my mind! You appear to know a lot
    about this, like you wrote the book in it or something.
    I think that you can do with a few pics to drive the message home a little bit, but other than that,
    this is fantastic blog. A great read. I will certainly be back. https://parbrize24ore.ro/oferta-parbrize.php?an=2011&produs=geam+lateral&marca=FIAT&model=500+C+%28312_%29+&foto=parbriz-fiat.png

  6. Federico Kopczyk

    i like this recommended post

  7. Dvnjrhili

    natural viagra over the counter delhi, india viagra viagra online sell

  8. Dvnjrhili

    works as well as viagra viagra paypal in australia which is safer viagra or cialis

  9. Dvnjrhili

    best viagra viagra online pharmacy australia viagra melbourne

  10. Dvnjrhili

    buying viagra in the uk viagra vs viagra super active viagra austrlia

  11. Dvnjrhili

    tesco online viagra pay for shipping only free viagra minute clinic viagra

  12. pożyczki pozabankowe

    I got what you intend,bookmarked, very decent website.

Leave a Comment